Ciclo biológico del acuario: El ciclo del Nitrógeno

 

Desde que empece en esta afición he leído muchos manuales sobre acuarios, guías para principiantes, y ahora con el paso del tiempo me doy cuenta que así como en muchos explicaban los parámetros químicos más importantes del agua y su relación con el acuario, como las durezas, el potencial redox, el ph, incluso se hacía mención al amoniaco , nitrito y nitrato, pero sin explicar completamente el ciclo y lo importante que es, de hecho es el elemento vital de nuestro acuario. No solo debemos tenerlo en cuenta en los primeros días del montaje del acuario, aquí va el primer error que solemos cometer, sino que hay que entenderlo y tenerlo presente siempre en cualquier fase en la que estemos en el día a día de nuestro acuario. 

El nitrógeno es un elemento muy presente en la naturaleza y en las aguas naturales, y este forma parte del alimento para las plantas, en forma de nitrato y de amonio (NO amoniaco), aún así se encuentra en mínimas cantidades , pero es un factor limitante en el crecimiento de las plantas. Y ahora, que ocurre en el acuario?

 

 

En el acuario lo primero con lo que nos vamos a encontrar es con concentraciones de amoniaco (NH3), que surgen de la descomposición, heces de los peces, restos de plantas, caracoles muertos,exceso de alimentos, respiración de los peces, urea,… Este valor es siempre tóxico para los peces, causando lesiones en mucosa y en las branquias , envenenandolos y produciendo su muerte.

El amoniaco (NH3) sin embargo, es un elemento que esta muy influido por el pH y que por tanto puede disociarse , si  el pH del acuario es inferior a 7 el amoniaco se transforma en  la forma disociada NH4+ (amonio), que no es tóxica para los peces y además esta forma disociada es asimilable por las plantas. Si el pH de nuestro acuario es mayor de 7, entonces tendremos presente la forma no disociada que es el amoniaco (NH3) que es muy tóxico.

Esta es la primera fase del ciclo del nitrógeno y a partir de ahora viene la importancia de las bacterias en el acuario, su adición en las primeras fases es fundamental en el acuario y su complemento regular para mantener un acuario saludable.Una vez que tenemos amoniaco/amonio en el acuario, las bacterias Nitrosomas por la reacción química de oxidación, van a transformarlo en nitrito (NO2), este elemento también es tóxico para los peces, en el acuario este parámetro siempre debe ser cero, concentraciones pequeñas de 0.25-0.5 mg/litro ya pueden producir necrosis puntuales del tejido de las branquias, si esto se mantiene en el tiempo sin duda la muerte de peces, por eso es tan importante dejar que el acuario cicle perfectamente antes de introducir nuestros primeros peces. El nitrito no se ve influido por el pH como ocurría con el amoniaco, es decir, siempre es tóxico.

La tercera fase y cierre del ciclo del nitrógeno, la llevan a cabo las bacterias Nitrobacterque también por oxidación degradan el nitrito a nitrato, este ya no es tóxico salvo en concentraciones muy elevadas.Este elemento también es asimilado por las plantas, que pueden convertirlo mediante la fotosíntesis y la acción de bacterias en alimento y parte excretado como nitrógeno atmosférico (N2).

Ahora bien, entonces que ocurre con el nitrato (NO3), ya he comentado que en la naturaleza existe pero no en concentraciones muy elevadas, pero en nuestro acuario este se acumula, y debemos mantenerlo en niveles bajos con los cambios de agua, retirando la materia orgánica en descomposición del fondo, y manteniendo los filtros limpios y el material biológico de este (canutillos cerámicos o similar) limpio sin acumulación de suciedad.

Ya que, así como todo el ciclo biologico del acuario se ha producido por bacterias aeróbicas (nitrificación aeróbica), también tienen lugar una fase llamada desnitrificación anaeróbica, que se encarga de degradar ese nitrato, en este proceso no esta presente el oxígeno y tiene lugar fundamentalmente en dos zonas del acuario, el material biológico del filtro (1) : si usamos un material de calidad dispondrá de unos pequeños poros internos donde el nitrato es transformado en nitrógeno atmosférico y eliminado por su baja solubilidad al aire. Y en el fondo del acuario, en el sustrato (2), en esta zona si se acumula mucha materia en descomposición,el sustrato en zonas puede compactarse más, impidiendo una buena oxigenación de este y colonizandose de bacterias anaeróbicas que sin embargo debido a esa acumulación de material descompuesto,producen gases tóxicos (metano o sulfhídrico en el peor de los casos), que son muy tóxicos para los peces, incluso para las raices de muchas de nuestras plantas.

De ahí que sea muy importante mantener una sana población de bacterias que actuarán compitiendo con las patógenas.Un sustrato limpio, retirando periódicamente toda la suciedad del fondo.Y un material filtrante biologico que no se llene de suciedad y pierda esa funcion nitrificante (NH3/NH4+, NO2, NO3), ni la desnitrificante (paso del NO3 a N2) en aquellos materiales que son capaces.

Para finalizar, simplemente a modo orientativo, ya que cada acuario dependiendo de su volumen, de la calidad y cantidad de las bacterias añadidas, puede evolucionar de forma diferente, un periodo mínimo en un acuario nuevo para empezar a introducir peces sería de 25-30 días. Y mi consejo es que empieces desde cero, es decir sin introducir agua de otro acuario ciclado, ni material filtrante de un acuario con peces, ya que cuando hacemos esto introducimos a ciegas una población bacteriana que no conocemos, incluso esporas de algas que pasados unos meses cuando ya no lo recordamos colonizan el acuario.

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